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Come il granchio facchino modella il suo cappello di spugna

I cappelli estrosi non sono appannaggio della sola nobiltà inglese: le dromie, anche chiamate granchi facchino, lasceranno un segno nella moda con i loro copricapi. Una nuova ricerca mostra per la prima volta come fanno a procurarsi queste corone così particolari.

Le circa 130 specie di granchi facchino della famiglia Dromiidae hanno questo nome perché trasportano enormi “cappelli” fatti di spugne vive. Questi animali tagliano un pezzo di spugna e lo plasmano a dovere, per poi trasportarlo sulla schiena grazie a spine speciali sugli arti posteriori.

Probabilmente il comportamento serve ad allontanare i predatori: le spugne non sono propriamente appetitose e spesso contengono potenti veleni. (Resta da chiarire se ci sia un beneficio anche per le spugne trasportate in giro, ma non sembrano subire danni quando vengono trasformate in cappelli).

Molti granchi si mimetizzano in modi simili con oggetti trovati nell’ambiente, ma i granchi facchino sono particolarmente interessanti per gli scienziati. Sono animali primitivi, con un sistema nervoso molto più semplice rispetto ai granchi moderni. Per questo motivo il fatto che usino i cappelli è già di per sé degno di nota e sappiamo poco rispetto a come li scelgono e li creano.

Meticolosi fabbricanti di cappelli
Keita Harada dello Shirahama Aquarium e Katsushi Kagaya, fisiologo animale all’Hakubi Center della Kyoto University, hanno impostato un esperimento usando spugne artificiali in laboratorio. Il team ha scelto spugne in melamina – il materiale usato nelle “gomme magiche” per la pulizia domestica – perché sono facili da trovare e affondano nell’acqua salata. Hanno allestito delle vasche sperimentali e hanno offerto spugne di tre dimensioni a 38 granchi Lauridromia dehaani, per poi filmare il loro comportamento.

La prima sorpresa è stata scoprire che i granchi si precipitavano subito dalla spugna, il che suggerisce che qualsiasi cosa trovino per coprirsi possa andar bene. Il video ha rivelato che dedicano molto tempo alla creazione dei cappelli: una media di 50 minuti per il taglio del pezzo di spugna desiderato e fino a cinque ore per scavare lo spazio nel quale inseriranno il proprio corpo, dice lo studio, pubblicato a febbraio su bioRxiv.

In genere il tutto si verificava a tarda notte, forse un adattamento per evitare i predatori diurni. Ciascun granchio, inoltre, ha la propria tecnica per creare il cappello; questo suggerisce che la personalità possa avere un ruolo nel loro modo di creare. Alcuni hanno tagliato la spugna più grande per darle una dimensione maggiormente maneggevole, altri hanno scelto direttamente quella media. 

In genere, più grande era il granchio più grossa la spugna con la quale sceglieva di lavorare. Inaspettatamente, però, i granchi più grandi di tutti sembravano disinteressarsi delle spugne. “Quando superano i nove centimetri smettono di scegliere la spugna”, spiega via mail Kagaya. Lo scienziato sospetta che, una volta cresciuti, gli sforzi per creare il cappello non forniscano un vantaggio tale alle difese da valere l’investimento di tempo o energia.

Granchi astuti
Mary Wicksten, esperta di granchi alla Texas A&M University, pensa che lo studio sia interessante ma vorrebbe che i ricercatori avessero modificato l’esperimento ancora più nel dettaglio per mettere davvero alla prova la complessità del comportamento dei granchi.
Anche i granchi-ragno, ad esempio, attaccano diversi materiali per mimetizzarsi al carapace, servendosi di una serie di manovre. Ma in quel caso, “se qualcosa ‘va storto’ tornano al punto di partenza e ricominciano”, dice Wicksten. L’esperta si chiede cosa avrebbero fatto i granchi se i ricercatori fossero intervenuti a metà della creazione del cappello. Se il granchio dopo l’interruzione avesse ripreso a creare, questo avrebbe potrebbe suggerire la presenza di processi cognitivi più elaborati. 
Anche Kagaya ha  domande che ancora richiedono risposte, ad esempio se i granchi prediligano materiali tossici o colorati. Questo, inevitabilmente, significa che sono in arrivo altri video adorabili di questi granchi modaioli. Il che è un’ottima notizia.
 

http://www.nationalgeographic.it/multimedia/2019/02/15/video/granchio_facchino_costruisce_cappello_spugna-4296036/1/?rss

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Redazione BlogCQ24
Articolo della Redazione BlogCQ24

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